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Luchar contra la pobreza energética a través de paneles solares en Gallup, Nuevo México, EE.UU.

El 24 de marzo de 2018, quince voluntarias de la AIC USA fundaron el nuevo grupo local “Damas de la Caridad de Gallup, Nuevo México”. Gallup se encuentra en el corazón de las tierras de los nativos americanos, con una gran presencia de tribus Navajo, Zuni, Hopi y otras. Más de un tercio de la población de la ciudad tiene raíces indígenas. La ciudad está en la región occidental de los Estados Unidos, cerca de la frontera de Arizona y Nuevo México. Una gran proporción de los hogares de Gallup tiene bajos ingresos, cerca del 17% de los hogares están por debajo del umbral de pobreza. Algunos de los problemas que afectan a la población son la falta de acceso al empleo, a la atención sanitaria y al transporte.

Según Ida Bickerton, actual presidenta del grupo, ahora hay unos 12 miembros activos en la asociación que ofrecen alimentos y ropa a personas sin techo y entregan canastas alimentarias. Trabajan como voluntarias en una iglesia baptista de Gallup haciendo bocadillos y ofrecen apoyo financiero para pagar el alquiler a personas que se mudan. Sin embargo, este grupo de voluntarias tiene pocos recursos financieros.

A principios de 2023, una Hija de la Caridad, mientras visitaba a una hermana del Santísimo Sacramento en St. Michaels, Arizona, hizo una visita guiada por la Reserva India Navajo. Durante la visita, se enteró de que muchos de los hogans (viviendas tradicionales Navajo) carecían de electricidad, ¡lo que había causado el fallecimiento de uno de los residentes el año anterior! La Hermana llamó la atención de las voluntarias AIC de Gallup sobre la difícil situación de estas familias, que tendrán que esperar entre cinco y diez años antes de poder tener electricidad.

Para hacer frente a esta situación, las voluntarias decidieron empezar a trabajar con una empresa de paneles solares (Gallup Solar) en Gallup, Nuevo México, para ayudar a los residentes a comprar e instalar paneles solares en los hogares. Gallup Solar fue creada en 2007 por un grupo de Hermanas de la Diócesis de Gallup y se dedica a las fuentes de energía sostenibles, al “Cuidado de la Creación” (el cuidado del medio ambiente, según las palabras del Papa Francesco) y a la justicia ecológica. Su objetivo original era proporcionar energía para que las personas que no tenían electricidad y eran diabéticos pudieran tener un pequeño refrigerador para mantener su insulina a la temperatura adecuada. La calefacción por aire solar es posible para quienes necesitan calor, pero requerirá de la instalación de conductos de aire. Además, habra que aislar esas casas antes de la instalación.

Bill Bright, de Gallup Solar, dispone del equipo: baterías, convertidores, paneles solares, calefacción solar por aire, conductos de aire, etc., gracias a las subvenciones que ha recibido. Pero aún, queda mucho por hacer antes de poder instalar el equipo. Los costes de instalación serán compartidos por las Hermanas del Santísimo Sacramento, una orden de religiosas de Estados Unidos fundada por Santa Catalina Drexel con el nombre de “Hermanas del Santísimo Sacramento para los indios y la gente de color”, y por las voluntarias AIC. Ya han recibido 4.500 dólares en contribuciones para este proyecto.

Andy, uno de los destinatarios, en su casa – en la foto con Monica Trujillo,
ex Presidenta de las Damas de la Caridad de Gallup, Nuevo México

Además de financiación, se necesita capacitar técnicos en equipo solar. La empresa Gallup Solar ofrece clases gratuitas en Gallup todos los miércoles para cualquier persona que quiera convertirse en un técnico y ganar dinero instalando y manteniendo paneles solares. Dos destinatarias son candidatas para convertirse en técnicos: Angela de Oak Springs y Rita de Sawmill. Ambas son nativas Navajo Americanas y seguirán las clases gratuitas. Los otros estudiantes actuales de la clase son de Pueblo Pintado. Son en su mayoría personas mayores que quieren aprender más sobre la energía solar y posiblemente convertirse en técnicos en su pueblo.

Antes de la instalación, hay que evaluar si cada hogan puede soportar el equipo solar. Si no es posible ponerlo en el techo, se colocará en una zona segura alrededor del hogan. Una vez instalados los paneles solares (incluidos los convertidores y las baterías), cada hogan se aislará y equipará con un pequeño frigorífico y una lámpara LED. El primer destinatario será Andy Bodie, un anciano de origen navajo que vive solo y sin electricidad en la reserva de Prewitt (Nuevo México) y que es muy conocido por las voluntarias. Su casa ha sido evaluada y recibirá el primer proyecto de energía solar. Sin embargo, debido a las condiciones meteorológicas y a la escasa accesibilidad a Prewitt, la instalación de los paneles solares no comenzará hasta la primavera de 2024.

Otras diez familias han sido identificadas como posibles destinatarias de los paneles solares. Estas familias viven en las reservas cercanas de Pine Springs, Oak Springs y Saint Michaels, Arizona. A medida que avance el proyecto, se estudiará la posibilidad de construir más viviendas que necesiten aislamiento y métodos de calefacción mediante paneles solares.

Ida tiene la esperanza de que muchas de las voluntarias AIC en Gallup puedan asistir a las clases que ofrece la empresa de energía solar y capacitarse como técnicos en instalación y mantenimiento de paneles solares, disminuyendo así los costes de instalación de los paneles. Ella cree que “si plantas una semilla, el árbol crecerá”. Esperemos que este proyecto dé muchos frutos.

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